Antonia Pantoja: Organizadora e ativista da comunidade porto-riquenha de Nova York

Quinta-feira, 14 de maio de 2020 até Monxo López

Antonia Pantoja foi uma figura formidável no desenvolvimento histórico da vida porto-riquenha e latino-americana em Nova York, Porto Rico, Califórnia e além durante a segunda metade do século XX. Educador porto-riquenho negro, queer, assistente social e figura fundamental da comunidade porto-riquenha na cidade de Nova York do pós-guerra, Pantoja estabeleceu várias instituições inovadoras em Nova York e em Porto Rico. Seu objetivo era melhorar os direitos civis e as oportunidades educacionais e promover imagens positivas e amor próprio para os porto-riquenhos em Nova York e além. Ela é mais conhecida por estabelecer a organização ASPIRA em 20, uma organização importante que promoveu a educação e o progresso dos jovens porto-riquenhos na cidade de Nova York, fornecendo clubes nas escolas, aconselhamento de carreira e faculdade, advocacia pela educação bilíngue e outros serviços.

Pantoja nasceu em 13 de setembro de 1922 em San Juan, Porto Rico, em uma família pobre de lavradores e trabalhadores do tabaco. Ela obteve seu diploma de professora da Universidade de Porto Rico com a ajuda de vizinhos ricos. Quando ela chegou a Nova York em 1944, ela conseguiu um emprego como soldadora em tempo de guerra em uma fábrica de lâmpadas infantis, onde também ajudou a sindicalizar os trabalhadores em sua loja. Ela obteve uma bolsa de estudos no Hunter College e, em seguida, um mestrado em serviço social pela Columbia University. Pantoja mais tarde recebeu um Ph.D. da Union Graduate School (agora Union Institute & University) em Cincinnati, Ohio. Seu trabalho acadêmico centrou-se no ensino superior experimental nos Estados Unidos.

O trabalho de sua vida girou em torno do acesso educacional para os menos favorecidos e a autodeterminação da comunidade. A missão ao longo da vida de Pantoja era capacitar os membros da comunidade a falar por si mesmos.

A vida profissional da Dra. Pantoja abrange um período que inclui muitas das mais importantes mudanças políticas e sociais e econômicas da história do pós-guerra nos Estados Unidos, Nova York e Porto Rico, sua cidade natal. Quando ela deixou Porto Rico, no final da Segunda Guerra Mundial, a ilha estava no início de um período de transição importante que resultou em uma profunda reestruturação política e econômica de sua relação com os Estados Unidos.

Pantoja chegou à cidade de Nova York enquanto a cidade estava em guerra, sua economia sendo reconectada para acomodar e contribuir para o esforço de guerra contra o Eixo. A Nova York porto-riquenha estava à beira de grandes mudanças: poucos anos depois de sua chegada, chegou o início da Grande Migração de Porto Rico para os Estados Unidos continentais: a primeira migração maciça no ar da história. A maioria dos porto-riquenhos que migram para fora da ilha mudou-se para a cidade de Nova York.

Ironicamente, os porto-riquenhos foram expulsos da ilha pelas próprias mudanças políticas e econômicas que tantos exigiram por tanto tempo: liberalização política e modernização econômica. A economia de Porto Rico foi rapidamente modernizada e industrializada, em uma série de projetos conhecidos coletivamente como Operación Manos a la Obra (Operação Bootstrap). O sucesso dessa modernização, entretanto, foi baseado na migração maciça de porto-riquenhos para fora da ilha, já que a nova economia industrial não era capaz de fornecer o mesmo número de empregos que a velha economia agrícola. Uma política de incentivo à emigração de centenas de milhares foi concebida como uma espécie de válvula de escape política para o desemprego em massa. Eles foram e foram puxados para o esforço de guerra americano, uma dinâmica que o Dr. Edgardo Meléndez chamou de "migração patrocinada".

O que Antonia Pantoja encontrou na crescente comunidade porto-riquenha deve tê-la profundamente preocupado. Pobreza profunda, racismo estrutural e discriminação, violência sistêmica, rompimento do núcleo familiar tradicional entre famílias provenientes da ilha, preconceito crescente, condições desumanas de moradia, taxas crescentes de evasão escolar, dependência de drogas e muitos outros problemas afetaram muitos recém-chegados. Ela também encontrou um grupo de migrantes que, em geral, não tinha voz sobre a forma e a direção de seu próprio desenvolvimento em sua nova terra natal. Pantoja respondeu a essas condições através de uma vida inteira de criação de instituições.

O prédio institucional da Pantoja foi baseado em uma compreensão refinada e original do desenvolvimento histórico da comunidade porto-riquenha e latino-americana na cidade de Nova York. Ela viu isso como um processo em fases. Os porto-riquenhos gradualmente substituiriam aqueles de fora da comunidade que haviam se apontado como porta-vozes e, em vez disso, reivindicariam suas próprias vozes, estabilizaram e desenvolveram organizações e finalmente criaram uma nova e original identidade “nuyoricana”. Ela também usou a consciência de sua própria evolução como ativista e indivíduo para informar sua carreira na construção de instituições.

Pantoja foi uma convocadora ao longo da vida de grupos e fundadora de organizações, embora sua instituição se transformou junto com a evolução da comunidade de Porto Rico, tornando-se gradualmente mais ativista e militante. Em 1957, ela fundou a Associação Juvenil Americana Hispânica (HAYA), que mais tarde se tornou o Fórum Nacional Porto-riquenho, com foco em educação e auto-suficiência. Em 1961, ela fundou a ASPIRA para se concentrar na educação e liderança de jovens porto-riquenhos. Em 1970, ela criou e posteriormente liderou o Centro de Pesquisa e Recursos Porto-riquenho em Washington, DC. Um resultado desse projeto foi a fundação do que hoje é o Boricua College no início dos anos 1970, que continua a atender porto-riquenhos, Latinx e outros. comunidades sub-representadas no ensino superior através de campi na parte alta de Manhattan, no Bronx e no Brooklyn.

Um ponto-chave para o Pantoja foi o acesso a recursos de idiomas para estudantes porto-riquenhos e outros latino-falantes de língua espanhola nas escolas públicas. Em 1972, a ASPIRA instaurou um processo exigindo que o Conselho de Educação da cidade de Nova York fornecesse inglês para falantes de outras línguas (ESOL) nas salas de aula da cidade de Nova York. O resultado foi um marco histórico da legislação no movimento educacional bilíngue e pelo qual Pantoja ajudou a abrir o caminho.

É impossível imaginar o desenvolvimento fundador e militante do grupo ativista porto-riquenho da década de 1970, o Partido dos Jovens Lordes, sem o trabalho anterior realizado por Pantoja. É igualmente difícil imaginar o trabalho militante de reforma escolar da Dra. Evelina López Antonetty e de seus pais do United Bronx sem os precedentes estabelecidos pela Dra. Pantoja. Da mesma forma, o despertar cultural de uma consciência nuyoricana - um movimento que se enraizou em meados da década de 1970, que orgulhosamente expressou a experiência do migrante urbano porto-riquenho através da expressão artística - está firmemente enraizado no trabalho cada vez mais militante que ela realizou. Esse renascimento cultural nuyoricano espalhou a influência do trabalho organizador de Pantoja em torno da autodeterminação: trabalho complexo, matizado, militante, sensível às necessidades das comunidades porto-riquenha e latinox da cidade, mas também totalmente imbuído das possibilidades quase ilimitadas. pelo rico e multicultural ambiente urbano da cidade de Nova York.

Com o tempo, Pantoja também se tornou cada vez mais consciente de como a dinâmica complexa das questões raciais entre as comunidades porto-riquenhas e latino-americanas levou a tratamento diferenciado e acesso a oportunidades de acordo com a cor da pele; consequentemente, ela começou a se identificar abertamente de maneira mais explícita com as raízes afro-caribenhas de sua própria identidade. Nesta e em muitas outras áreas, a Dra. Pantoja foi uma visionária corajosa, pois seu abraço explícito à sua própria negritude e raízes africanas abriram as possibilidades de um acerto de contas mais frontal com o racismo nas comunidades de sua preocupação, mas também desenvolveu importantes institucionais e pontes ativistas com a comunidade afro-americana durante a era pós-Direitos Civis.

Pantoja era ao mesmo tempo um reflexo e um motor de mudança na comunidade porto-riquenha e latino-americana em Nova York. Mas seu trabalho também se estendeu a apoiar e reimaginar comunidades Latinx além da cidade de Nova York. Em 1978, mudou-se para San Diego, Califórnia, onde se tornou professora associada na Escola de Serviço Social da Universidade Estadual de San Diego. Foi em San Diego que ela conheceu seu parceiro de 30 anos, a Dra. Wilhelmina Perry; juntos, eles fundaram a Escola de Pós-Graduação em Desenvolvimento Comunitário em San Diego. Em 1985, o casal voltou para Porto Rico e estabeleceu uma comunidade rural intencional - Producir - ancorada nas idéias de produtividade, indústrias caseiras, emprego e autodeterminação local. ; O Producir também fundou um banco de cooperativas de crédito na zona rural de Porto Rico como forma de apoiar as comunidades pobres que buscam maiores oportunidades econômicas.

Pantoja voltou com Perry para Nova York nos seus últimos anos; sua reputação e influência continuaram a crescer. Em 1996, o Presidente Bill Clinton reconheceu seus esforços e dedicação ao premiar Pantoja com a Medalha Presidencial da Liberdade; ela foi a primeira mulher da Latinx a receber essa honra.

Pantoja morreu em 2002, aos 80 anos. Após sua morte, sua parceira de longa data, a Dra. Wilhelmina Perry, celebrou seu relacionamento como uma forma de ativismo LGBTQ.

Famosamente inteligente, disciplinado e possuidor de um senso de humor cortante, Pantoja também era um verdadeiro amante de tudo o que a cidade de Nova York tinha a oferecer. Ela participou de muitos tipos diferentes de comunidades que fazem de nossa cidade sua casa, de artistas boêmios no Greenwich Village a assistentes sociais em El Barrio / East Harlem; ela foi capaz de navegar e se conectar com as atividades e aspirações de um grupo verdadeiramente diversificado de comunidades e pessoas.

Hoje, a ASPIRA continua a ser uma importante organização sem fins lucrativos que atende a Latinx e outras comunidades em Nova York, Porto Rico e em vários estados ao longo da costa leste. Por seu trabalho em nome de todos os nova-iorquinos, mas especialmente das comunidades porto-riquenha e latino-americana da cidade, Antonia Pantoja foi realmente uma campeã e uma criadora de mudanças.

Antonia está entre os quase 70 nova-iorquinos expostos na exposição permanente do Museu da Cidade de Nova York, Nova York no seu núcleo. Este post foi escrito pelo Dr. Monxo Lopez com base na pesquisa do Dr. Steven H. Jaffe e Dra. Sarah Seidman.

Por Monxo López, bolsista curatorial de pós-doutorado da Fundação Andrew W. Mellon

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