Vanderbilt Ball

Como uma bola de fantasia mudou a sociedade de elite de Nova York

Terça-feira, 6 de agosto de 2013 por Susannah Broyles

Na primavera de 1883, a solenidade da Quaresma não teve chance contra o evento social na mente de toda a sociedade de elite de Nova York: o baile de fantasia da Sra. WK Vanderbilt. Os convites foram entregues em mão por criados de libré, jovens socialites praticavam quadrilhas (danças realizadas com quatro casais em uma formação retangular) há semanas e “em meio à agitação e excitação dos negócios, os homens descobriram que suas mentes eram assombradas por pensamentos incontroláveis. se eles deveriam aparecer como Robert Le Diable, Cardeal Richelieu, Otho, o Bárbaro ou o Conde de Monte Cristo, enquanto as mulheres foram levadas à beira da distração no esforço de resolver as vantagens comparativas da antiga, medieval e medieval. trajes modernos ”(New York Times) As melhores costureiras e sapateiros haviam passado meses estudando livros antigos fazendo fantasias - que já estavam sendo descritas sem fôlego pela New York Times - o mais historicamente preciso possível.

Antes do baile, a sociedade Gilded Age New York era dominada por Senhora Astor. (A ênfase é dela - até perguntar qual Astor era um sinal claro de que você era completamente ignorante nos pontos mais básicos da hierarquia social de Nova York.) A senhora Caroline Schermerhorn Astor e a auto-nomeada "especialista em sociedade" Ward McAllister eram as autoridades em todas as coisas da classe alta. Cabia a eles decidir se seu sobrenome era venerável o suficiente ou se sua linhagem era pura o suficiente para entrar nas fileiras superiores da sociedade. Eles eram os campeões do dinheiro antigo e da tradição.

Mas a hierarquia social de Nova York não é conhecida por ser estática. Graças ao aumento meteórico de milionários em Nova York devido à Guerra Civil e à Revolução Industrial, cuja fortuna rivalizava ou superava a mais antiga das famílias, a sra. Astor e Ward McAllister tiveram um novo desafio ao decidir quem era o novato riche era aceitável. Isso levou à criação da famosa lista de 400 - as quatrocentas pessoas que foram A alta sociedade de Nova York. Uma família que eles consideravam totalmente inadequada eram os Vanderbilts. A grosseria intencional de Cornelius "Commodore" Vanderbilt, o ambicioso magnata empresarial da indústria naval e ferroviária e o patriarca da família, ainda era motivo de lendas.

O neto do comodoro, William Kissam Vanderbilt, casou-se com a determinada, pugilista e socialmente ambiciosa Alva Erksine Smith, de Mobile, Alabama (mas estudou em Paris). Alva fez a sua missão de trazer os Vanderbilts para o que ela pensava ser o lugar apropriado na sociedade e para a lista dos 400.

O primeiro passo dela? Construindo uma opulenta mansão em estilo de castelo francês, projetada por Richard Morris Hunt na 660 Fifth Avenue, na 52nd street, que literalmente ofuscava as casas de cidade douradas, embora luxuosas, que ladeavam a avenida.

Por mais grandiosa que a mansão, o baile que serviu de festa de inauguração foi ainda maior. Em 26 de março de 1883, Alva deu uma das festas mais incríveis que Nova York já havia visto. Com acesso a quantias aparentemente intermináveis ​​de dinheiro, ela usou todos os recursos disponíveis - incluindo o poder da imprensa, convidando jornalistas a entrar e visualizar as decorações antes do início da bola - para criar empolgação e torná-la maior do que qualquer bola anterior. . De acordo com um conto apócrifo, Alva usou a que era possivelmente a arma mais simples em seu arsenal para obter acesso ao New York 400: boa manipulação antiquada. Conta a história que, como todas as meninas jovens casadas, a filha da sra. Astor, Carrie, esperava ansiosamente seu convite e até começou a praticar uma quadrilha com suas amigas. Então o impensável aconteceu: todas as suas amigas receberam convites e as dela nunca vieram. Ela imediatamente colocou a mãe no caso. Devido a costumes sociais complexos, Alva alegou que não podia convidar a senhorita Astor, já que a sra. Astor nunca havia chamado a casa dos Vanderbilt. A sra. Astor realmente não teve escolha a não ser deixar o cartão de visita na 660 5th Avenue, reconhecendo formalmente os Vanderbilts. O convite dos Astors foi recebido no dia seguinte.

Às dez da noite, as carruagens começaram a chegar à 660 5th Avenue, deixando quase 1200 membros fantasiados escandalosamente dos mais altos escalões da sociedade. Multidões, retidas pela polícia, esforçavam-se para vislumbrar estreantes e fiéis da sociedade vestidos em seus trajes enquanto eram escoltados para a mansão. Até a sra. Astor (com a filha) e Ward McAllister estavam lá.

É fácil ver a exibição casual do excesso exagerado da bola nesses retratos de participantes em seus trajes feitos por amora preta.

A senhorita Edith Fish estava vestida como a duquesa da Borgonha, com safiras, rubis e esmeraldas reais brilhando na frente do vestido.

Uma das fantasias mais incríveis foi a representação da sra. Cornelius Vanderbilt II de “Electric Light”, que até tinha uma tocha acesa, graças às baterias escondidas em seu vestido. O vestido está na coleção de roupas do Museu e você pode vê-lo como parecia na Sra. Cornelius Vanderbilt II no cartão do armário abaixo, e como é impressionante a imagem da coleção em cores. (Para olhar mais de perto o vestido, visite nossa exposição online Worth / Mainbocher aqui.)

Exatamente às 11h30, o baile começou com a quadrilha dos cavalos-passatempos, a primeira das cinco quadrilhas em que os jovens da sociedade dançavam pela grande escadaria em trajes luxuosos.

Os dançarinos da quadrilha de Dresden usavam trajes da corte totalmente brancos, evocando a época de Frederico, o Grande, e dando-lhes a aparência estranha e intencional de bonecas de porcelana vivas.

Para a quadrilha da Opera Bouffe, os figurinos eram igualmente elaborados. o New York Times descreveu um vestido como: “Miss Bessie Webb apareceu como madame. Le Diable em um vestido de cetim vermelho com um demônio de veludo preto bordado e todo o vestido enfeitado com franja de demônio - ou seja, com uma franja ornamentada com as cabeças e os chifres de pequenos demônios. ”Não é todo dia que você ouve o termo "franja demoníaca".

Falando em coisas que você não ouve ou vê diariamente, Miss Kate Fearing Strong usava uma fantasia de gato peculiar. Miss Strong, que Henry James descreveu como "jovem e precoce", recebeu o apelido de "Gato de Botas". Um tanto perturbador, todo o traje consistia em uma cabeça de gato com taxidermia, como visto na imagem, mas também sete caudas de gato costuradas em sua saia. Continuando com o tema animal, a cunhada de Alva foi como uma vespa, com um toucado importado feito de diamantes.

Depois que a última quadrilha terminou, a bola realmente começou. Dezenas de Louis XVIs, um rei Lear “em sã consciência”, Joana d'Arc, nobres venezianas e centenas de outras figuras fantasiadas dançavam e bebiam entre a casa cheia de flores, incluindo o ginásio do terceiro andar que havia sido convertido em uma floresta cheia de palmeiras e coberto com buganvílias e orquídeas. O jantar foi servido às duas da manhã pelos chefs de Delmonico, trabalhando com o pequeno exército de servos dos Vanderbilt. A dança continuou até o sol nascer, diamantes e outras jóias brilhando à luz da mudança. Alva levou seus convidados em um último rolo da Virgínia e, assim, o baile acabou. O mundo de fantasia que Alva criou voltou à realidade quando os homens de peruca em pó tropeçaram na Quinta Avenida, para diversão das crianças a caminho da escola.

A maioria das fontes contemporâneas estima o custo da bola em US $ 250,000 (quase US $ 6 milhões em dinheiro de hoje), incluindo US $ 65,000 em champanhe e US $ 11,000 em flores. Foi consumo conspícuo no seu melhor e funcionou. Jornais em todo o país relataram os mínimos detalhes e exaltaram os gostos e a classe de Alva. (Isso não quer dizer que não houve reação na bola. O New York Sun publicado isto artigo muito severo, criticando o excesso quando havia tanto sofrimento na mesma cidade.). Mas em 27 de março de 1883 os Vanderbilts estavam no topo de uma nova sociedade de Nova York que não se limitava apenas a 400 pessoas.

Se você quiser saber mais sobre a Era Dourada em Nova York, venha para a exposição.

Por Susannah Broyles, Digital Project Cataloger

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